La sonde Cassini plonge dans Saturne après 13 ans de bons et loyaux services


ESPACE – Les heures sont comptées pour la sonde américaine Cassini dont le plongeon final ce vendredi 15 septembre dans l’atmosphère de Saturne mettra fin à une mission spatiale très fructueuse de treize ans, qui a bouleversé les connaissances sur la planète géante gazeuse et la science planétaire.

« Cassini-Huygens est une mission extraordinaire qui a révolutionné notre compréhension des confins de notre système solaire », explique Alexander Hayes, professeur d’astronomie à l’Université Cornell dans l’Etat de New York.

Avec près de 300 orbites autour de Saturne, Cassini a fait d’importantes découvertes: les mers de méthane liquide sur Titan, son plus grand satellite naturel, et l’existence d’un vaste océan d’eau salée sous la surface glacée d’Encelade, une petite lune saturnienne.

Les données recueillies par le spectromètre à bord de Cassini, lors de la traversée d’un panache de vapeur au pôle sud d’Encelade, ont révélé la présence d’hydrogène jaillissant de fissures dans la couche de glace.

Cet hydrogène est la signature certaine d’une activité hydrothermale propice à l’existence de la vie, comme l’avaient expliqué les scientifiques en annonçant cette découverte en avril dernier.

« Ces découvertes faites par Cassini figurent parmi les plus époustouflantes en science planétaire », a estimé mercredi devant la presse, Linda Spilker, principale scientifique de la mission au « Jet Propulsion Laboratory » (JPL) de la Nasa en Californie.

« Ce monde océanique d’Encelade a vraiment changé notre approche sur la recherche de la vie, ailleurs dans notre système solaire et au-delà », a-t-elle dit.

Cassini, une sonde de 2,5 tonnes lancée en 1997 et dotée de douze instruments, a amorcé le 22 avril la première manoeuvre qui la fera plonger dans l’atmosphère de Saturne le 15 septembre.

Pour ce faire, le vaisseau s’était approché de Titan, grâce à sa poussée gravitationnelle,…



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Publish date : 15 September 2017 1:55 am


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