Cassini réussit son «finale» dans l’atmosphère de Saturne


11 h 55 m 39 s. C’est l’heure officielle (en temps universel, 13 h 55, heure de Paris) à laquelle les équipes de vol du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa, à Pasadena, en Californie, ont constaté vendredi la disparition du signal de la sonde Cassini. L’heure du décès, en quelque sorte. Ce dernier souffle électronique aura mis près d’une heure et demie à parcourir le milliard de kilomètres et demi qui nous sépare de Saturne. Quelques dizaines de secondes plus tard, la sonde s’est vaporisée dans les couches externes de l’atmosphère de la géante aux anneaux, marquant la fin de l’une des plus grandes aventures spatiales de l’histoire.

Personne n’a pu assister à ce spectacle. Il est loin d’être évident que le flash lumineux de la désintégration ait réussi à être capté par un télescope depuis la Terre, comme certains l’espéraient. Nous le saurons dans les prochains jours.

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Cassini s’en est ainsi allée, laissant plusieurs générations d’ingénieurs et de scientifiques orphelins. Mais elle n’a pas fini de leur donner du travail. Les spécialistes du JPL vont devoir dresser le bilan de ces vingt années passées dans l’espace, dont treize en orbite autour de Saturne. Les scientifiques disposent quant à eux d’une montagne de données à analyser. «Nous en avons pour plusieurs décennies encore, estime Linda Spilker, responsable scientifique de la mission. C’est un marathon scientifique de treize années que nous venons de terminer, mais il reste tant de choses à expliquer!»



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Publish date : 15 September 2017 4:34 pm


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